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Erik Karlsson échangé
Le joueur de franchise des Sénateurs d'Ottawa, Erik Karlsson, prend le chemin de San Jose.
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Karlsson s'en va à San Jose

Le divorce entre les Sénateurs d’Ottawa et Erik Karlsson a enfin été consommé jeudi.

Après des mois de rumeurs, le capitaine des Sénateurs a été échangé aux Sharks de San Jose lors de la journée d’ouverture du camp d’entraînement de l’équipe, comme Dany Heatley l’avait été il y a neuf ans presque jour pour jour.

L’attaquant québécois des mineures Francis Perron va l’accompagner, alors qu’en retour, les Sénateurs obtiennent le centre Chris Tierney, le défenseur Dylan DeMelo, les espoirs Josh Norris et Rudolfs Balcers, deux attaquants, ainsi qu’un choix de première ronde en 2019 ou 2020 (en 2019, les Sharks ont l’option de donner leur premier choix à Buffalo) et un de deuxième ronde en 2019, plus un deuxième choix conditionnel en 2021 (qui deviendra un premier choix s’il signe avec les Sharks). Il y a aussi un premier choix conditionnel en 2021 où 2022 si jamais Karlsson est échangé et termine la saison 2018-2019 avec un club de l’Association Est inclus dans l’échange.

Le joueur de concession entamait la dernière année d’un contrat lui rapportant 6,5 millions $ et les négociations pour une prolongation de ce pacte ne sont allées nulle part au cours de l’été. Le DG Pierre Dorion a cependant laissé entendre en point de presse que la décision d’échanger le double récipiendaire du trophée Norris avait été prise dès le mois de février dernier.

« Je vais parler avec mon cœur, c’est un jour triste et émotif pour ma famille et moi, mais ça fait partie de la business... Dans mon imagination la plus folle, je n’aurais jamais pensé que je quitterais cet endroit dans ces circonstances. Je ne veux pas entrer dans les détails. C’est arrivé très vite, même si ça se discutait depuis près d’un an. Ils (les Sénateurs) ont été très clairs dans quelle direction ils allaient (une reconstruction du club), et je ne fais pas partie de ce plan, c’est leur décision, que je respecte. De mon point de vue, c’est triste, je ne voulais pas quitter, il restait un an à mon contrat et je voulais jouer ici », a déclaré Karlsson au cours d’un point de presse où il est apparu très émotif, sans verser de larmes cependant.

Double récipiendaire du trophée Norris, Karlsson avait été un choix de première ronde en 2008 qui s’est rapidement établi comme le meilleur défenseur de l’histoire de la concession, sinon son meilleur joueur. En 627 parties, il a totalisé 126 buts et 528 points à Ottawa.

En le refilant aux Sharks, qui avaient déjà obtenu Mike Hoffman plus tôt cet été avant de l’échanger aux Panthers de la Floride contre des choix de deuxième ronde (celui de 2019 pourrait être celui qui irait à Ottawa dans l’échange de Karlsson), les Sénateurs peuvent difficilement gagner la transaction puisque le meilleur joueur prend le chemin de la Californie.

« Ce plan a été mis en place quand j’ai rencontré M. (Eugene) Melnyk (le propriétaire) en février dernier. C’est la décision de nos opérations hockey, dont je suis à la tête. Erik Karlsson allait probablement nous apporter le meilleur retour dans une reconstruction. Ce n’était pas une situation facile pour nous d’échanger un joueur de la trempe d’Erik Karlsson. Mais pour aller où on veut aller avec cette reconstruction, il fallait prendre cette décision à ce moment-ci », a indiqué le DG Pierre Dorion lors de son point de presse.

Au Droit, il a confié que les offres pour son capitaine avaient considérablement augmenté en valeur entre le repêchage de juin dernier à Dallas et les derniers jours avant le camp d’entraînement. « Plusieurs équipes ont fait des offres et ça a contribué à faire monter les enchères », a-t-il dit. Les Golden Knights de Vegas et les Stars de Dallas étaient apparemment les autres clubs qui étaient les plus intéressés, avec le Lightning de Tampa Bay.

Les Sharks se retrouvent avec une brigade défensive du tonnerre, avec un autre récipiendaire du trophée Norris, Brent Burns, ainsi que l’excellent Marc-Édouard Vlasic. « Je m’en vais avec une équipe extrêmement bonne. C’est excitant, mais présentement, j’essaie juste de faire comprendre à mon cerveau que je vais quitter cette belle ville », a indiqué Karlsson.

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Un échange inévitable

La nouvelle de l’échange d’Erik Karlsson semblait inévitable, et en matinée jeudi, ses – anciens – coéquipiers se doutaient bien qu’il ne sauterait pas sur la glace avec eux vendredi à l’ouverture du camp d’entraînement, avant même qu’il ne soit cédé aux Sharks plus tard en après-midi.

Son dauphin avec les Sénateurs, Thomas Chabot, avait un peu bizarrement parlé du numéro 65 au passé lorsqu’il est passé devant les micros et enregistreuses en matinée. « C’est la partie business du monde dans lequel on se retrouve. Moi, je vais toujours le remercier pour avoir été extraordinaire avec moi. Il était tout le temps sur la glace pour m’aider, me dire de passer par dessus si je faisais une erreur. Juste d’avoir joué avec lui, de voir la façon qu’il voit la game, les jeux qu’il fait, c’est assez extraordinaire d’avoir eu la chance de jouer avec lui », a confié Chabot aux médias francophones.

Dans l’organigramme dévoilé mercredi par le DG Pierre Dorion, Chabot devait se retrouver aux côtés de Karlsson sur une première paire de défenseurs. « Je pense que je suis prêt à remplir ce rôle-là. Si l’organisation et les entraîneurs veulent me donner ce rôle, je pense que je peux le faire. Je veux aider l’équipe à gagner », a-t-il noté. 

Chabot risque maintenant de se retrouver aux côtés de Cody Ceci sur le premier duo de défenseurs. « Qu’Erik soit là ou non, je dois être responsable défensivement chaque soir et être un bon exemple pour les jeunes joueurs du club. Je sympathise avec eux, mais en même temps, ils s’en viennent pour prendre nos emplois », a blagué Ceci.

Ce dernier avait un peu de rancune envers l’équipe quand les termes de son contrat ont été dictés par un arbitre cet été, « mais c’est naturel, personne n’est heureux de passer en arbitrage. Mais j’ai un contrat maintenant et je dois en signer un autre l’an prochain. On va maintenant attendre de voir de quoi aura l’air notre alignement pour le match inaugural et y aller match par match avec de bonnes paires en défensive », a-t-il dit à ce sujet.

Vétéran avec le plus d’ancienneté dans l’équipe, Zack Smith disait de son côté que le conflit entre les épouses de Karlsson et Mike Hoffman « n’a pas eu autant d’impact dans le vestiaire que les médias ont pu le laisser croire, ce n’est pas pour ça que nous avons raté les séries l’an passé. Nous sommes prêts à mettre tout ça derrière nous. »

En passant, l’attaquant Marian Gaborik ne s’est pas rapporté au camp jeudi, le DG Pierre Dorion indiquant qu’il éprouve encore des problèmes avec son dos qui a été opéré à la fin de la dernière saison.

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Dorion obtient «qualité et quantité»

Pierre Dorion pense avoir obtenu « de la qualité et de la quantité » en retour de son joueur de franchise, Erik Karlsson.

Les partisans des Sénateurs qui sont en furie d’avoir perdu un de leurs joueurs favoris et un des meilleurs joueurs de la LNH ne seront probablement pas satisfaits de ce que l’homme de hockey d’Orléans a obtenu en retour des Sharks de San Jose, mais ne tirez pas sur le messager.