D.J. Smith souligne qu’Anthony Duclair, qui essaie d’enlever la rondelle à Brandon Tanev sur la photo, a gagné en maturité cette saison.

Duclair invité au Match des étoiles

Après Thomas Chabot l’an dernier à San Jose, c’est un autre Québécois, Anthony Duclair, qui représentera les Sénateurs d’Ottawa au prochain Match des étoiles de la Ligue nationale de hockey, le 25 janvier à St. Louis.

Avec ses 21 buts et 10 passes pour 31 points en 39 parties cette saison, Duclair a été choisi par les dirigeants du circuit Bettman pour faire partie de l’équipe de la division Atlantique, de préférence à son coéquipier gatinois, Jean-Gabriel Pageau, auteur de 18 buts et 29 points.

Ce dernier aura une autre chance de mériter une invitation puisqu’il fait partie d’un scrutin en ligne auprès des amateurs pour ajouter un dernier joueur à chacune des quatre formations.

C’est tout un revirement de situation pour Duclair, qui moins d’un an avant de match des étoiles était échangé à sa cinquième équipe, son ancien entraîneur John Tortorella ayant déclaré qu’il « ne savait pas comment jouer ».

Acquis des Blue Jackets de Columbus en retour de Ryan Dzingel et de deux choix de deuxième ronde (en 2020 et 2021), il a répondu à cette insulte en y allant de huit buts en 21 matches à son arrivée dans la capitale nationale, avant d’exploser encore plus cette saison.

« C’est excellent pour lui et sa famille, a commenté l’entraîneur-chef D.J. Smith avant le match de lundi à Pittsburgh, tel que rapporté par SensTV. C’est un honneur spécial de jouer un tel match, avec ce genre de joueurs. Être reconnu à travers la ligue comme un joueur d’élite comme ça, il faut que ce soit spécial.. Il a certes compté des buts pour nous, mais il est aussi un excellent coéquipier. Les gars l’aiment, il vient à l’aréna avec de l’énergie chaque jour. Il fait tout, il bloque des tirs, il fait tout ce qu’on lui demande c’est bon pour lui qu’il soit récompensé. »

Smith a aussi souligné à quel point l’ancien des Remparts de Québec a gagné en maturité cette saison, lui qui est utilisé sur une unité de désavantage numérique qui occupe le 10e rang dans la LNH.

« Il est rendu au point où il comprend que lorsqu’on communique avec lui comme personnel d’entraîneurs, il sait qu’on essaie de le pousser à être meilleur. Quand il ne connaît pas son meilleur match, je lui donne plus de glace qu’il devrait probablement en avoir parce que je sais qu’il peut s’en sortir. Je pense qu’il commence à être un  gars qui fait partie de notre noyau dans le vestiaire », a-t-il dit.

Duclair participera à la classique annuelle pour la première fois, aux côtés notamment de Shea Weber, du Canadien de Montréal.

Pageau luttera avec les Patrice Bergeron, Rasmus Dahlin, Dylan Larkin, Aleksander Barkov, Max Domi, Steven Stamkos et Mitch Marner au concours populaire pour déterminer  les last men in.

Abramov à l’honneur

Également lundi, les Sénateurs ont appris qu’un de leurs bons espoirs à Belleville, l’ancien Olympique Vitaly Abramov, avait été sélectionné à titre de joueur de la dernière semaine dans la Ligue américaine de hockey. En trois parties, Abramov a récolté quatre buts et deux passes pour les petits Senators, incluant un premier tour du chapeau en carrière chez les professionnels dans un gain de 8-2 samedi contre Syracuse. Il totalise 14 buts et 27 points en 24 matches cette saison, dont 13 pendant une séquence de sept parties avec au moins un point. Il a joué deux parties dans la LNH en début de campagne, obtenant son premier but en carrière contre les Blues de St. Louis le 10 octobre dernier.