Les joueurs du Rouge et Noir ont participé à un match simulé, dimanche, à la Place TD.

Festival défensif à la Place TD

Le Rouge et Noir tenait son premier festival des partisans, dimanche, à la Place TD. Mais ce sont plutôt les membres de sa défensive revampée qui ont passé l’après-midi à célébrer sur le terrain.

Pourquoi ? Parce que l’unité dirigée par le nouveau coordonnateur Noel Thorpe a réussi cinq interceptions et deux sacs dans un match simulé d’une soixantaine de minutes. Est-ce un aperçu de la prochaine saison qui approche à grands pas ?

« J’ose espérer que oui, a soutenu le maraudeur Antoine Pruneau.

«Nous essayons de bâtir une nouvelle identité. J’ai aimé ce que j’ai vu. Tout le monde, que ce soit les recrues ou les vétérans, était agressif. Nous ne laissions pas le temps aux quarts de réagir. Leur marge d’erreur était mince.»

Pruneau a intercepté Trevor Harris. Dan West aussi, tout comme le demi de coin Brandon Stewart qui voit de plus en plus de temps sur la première unité défensive. Deux autres nouveaux venus, Dejaun Butler et Teague Sherman, ont aussi provoqué des revirements.

Ajoutez à cela que les ailiers défensifs A.C. Leonard et Jonathan Newsome ont réussi des sacs.

«Personne ne parle de ce duo, a déploré Harris.

«En fait, notre ligne défensive va causer beaucoup de problèmes aux défensives adverses», a-t-il ajouté.

Parlons justement un peu plus de Leonard et Newsome. Deux amis qui ont commencé la saison dernière à Régina.

Mais après quelques semaines, Newsome a été libéré. Une mésentente avec l’entraîneur-chef Chris Jones était à l’origine du divorce. Il a terminé la saison avec Ottawa, réussissant 13 plaqués et quatre sacs en neuf parties.

Leonard l’a rejoint dans la capitale durant l’hiver à titre de joueur autonome après avoir réussi cinq sacs à sa deuxième saison complète en tant qu’ailier défensif. Il était auparavant un receveur.

«Je suis venu ici pour plusieurs raisons, a commencé par dire l’athlète de la Floride, qui a obtenu un contrat de 145 000 $, dont un boni à la signature de 50 000 $.

«Une d’elles, c’est l’arrivée du nouveau coordonnateur Noel Thorpe. Il propose une défensive rapide et agressive qui va mettre beaucoup de pression sur les quarts adverses. Ça me va comme un gant.»

Puis Leonard et Newsome ont rappelé les succès de Thorpe chez les Alouettes de Montréal. Ses joueurs ont toujours été parmi les meneurs dans diverses catégories.

Par exemple, John Bownman a réussi 19 sacs durant la saison.

«C’est fou, non», a lancé Newsome, qui a passé l’hiver à Ottawa au lieu de retourner chez lui aux États-Unis.

Le Rouge et Noir a terminé au septième rang l’an dernier dans la LCF avec seulement 31 sacs. À ses quatre premières saisons, il a mis à l’essai plusieurs ailiers défensifs.

Seul Shawn Lemon, qui a disputé les neuf derniers matches de 2015, terrorisait régulièrement les quarts.

«Nous avons utilisé de bons joueurs par le passé sans toutefois avoir cette menace ou deux permenantes dans l’alignement, a soutenu l’entraîneur-chef Rick Campbell.

«Nous espérons que ces deux joueurs seront à l’aise rapidement et pourront causer des maux de tête aux autres clubs», a-t-il ajouté au sujet de Leonard et Newsome.

Le coach a aussi adoré ce qu’il a vu dans ce premier match simulé.

«De gros jeux autant à l’attaque qu’en défensive», a-t-il noté.

Qui a retenu l’attention en offensive ?

Tiens le quart-arrière recrue Danny Collins a lancé deux passes de touché. Le receveur Noel Thomas a effectué deux attrapés spectaculaires.

Puis le demi offensif Cedric O’Neal va faire réfléchir le Rouge et Noir. Il n’a que 24 ans.

C’est six ans plus jeune que le vétéran Mossis Madu, qui était réserviste la saison passée derrière William Powell.

DES BOBOS CHEZ LES JOUEURS VEDETTES DU ROUGE ET NOIR

Kyries Hebert était relégué à un rôle de spectateur. Même chose pour Jon Gott.

Puis dès les premières minutes du match simulé, Brad Sinopoli les a rejoints sur les lignes de côté. Le receveur vedette canadien s’est blessé à la jambe droite après être mal tombé au sol.

« Ça commence à faire de gros noms », a avoué leur coéquipier Antoine Pruneau.

Gott s’avère un partant depuis l’an Un au sein de la ligne offensive. Sinopoli, lui,  a capté plus de 1000 verges de passes lors de chacune des trois saisons.

Puis Hebert était le finaliste au titre de joueur défensif de l’année au gala de la LCF en novembre dernier.

« Si nous avions tenu un véritable match, Kyries aurait été sur le terrain. Il a quelques petits bobos. Rien de sérieux. Nous préférons jouer de prudence avec tous ces joueurs », a soutenu l’entraîneur-chef Rick Campbell.

« Notre but, c’est d’avoir tout le monde en santé en vue de la première partie de la saison régulière. »

Ça, c’est le 21 juin contre les Roughriders de la Saskatchewan. D’ici là, le Rouge et Noir disputera deux joutes hors-concours. Ce jeudi, ce sera contre les Alouettes de Montréal. La semaine suivante, les Argonauts de Toronto seront les adversaires au stade de l’Université de Guelph.

Campbell compte modifier ses habitudes des années précédentes. L’alignement en vue de la seconde partie pré-saison était surtout composé de recrues depuis 2014.

« Notre plan, c’est de faire appel à nos vétérans cette fois-ci lors des deux matches », a  dit le coach.