L’actuelle numéro 1 mondiale, la Roumaine Simona Halep, a dû bagarrer très dur pour atteindre la finale des Internatonaux d’Australie, sauvant des balles de match dans deux de ses six duels.

Premier majeur et premier rang à l'enjeu à Melbourne

MELBOURNE — En quête d’un premier titre majeur, la Roumaine Simona Halep et la Danoise Caroline Wozniacki ont rendez-vous en finale des Internationaux d’Australie, samedi (3h30, heure du Québec). La gagnante sera numéro un mondiale lundi.

Halep (no 1) a éliminé jeudi l'Allemande Angelique Kerber au bout d’un suspense en trois sets (6-3, 4-6,et 9-7) après avoir sauvé deux balles de match. Auparavant, Wozniacki s'était débarrassée bien plus facilement de la Belge Élise Mertens 6-3 et 7-6 (2).

Halep espère écrire une page d’histoire. Plusieurs championnes des Internationaux d’Australie ont en effet conquis le titre après avoir évité des balles de match en route vers la finale, mais aucune n’y est parvenue dans deux matchs.

«Ça a été très dur, j'en tremble encore», a déclaré Halep, qui avait déjà dû sauver trois balles de match au troisième tour contre l'Américaine Lauren Davis. La Roumaine de 26 ans en a cette fois-ci écarté deux à 6-5 sur le service de Kerber. 

En juin dernier, Halep avait perdu sa deuxième finale à Roland-Garros (après 2014) contre la jeune Lettone Jelena Ostapenko, largement négligée, faute d'avoir su prendre le jeu à son compte. La leçon a été retenue et contre Kerber, une joueuse de 29 ans réputée pour son jeu de jambes et sa ténacité en défense, elle a décidé de prendre l'initiative.

Wozniacki, la revenante

Elle a un moment paru se diriger vers une victoire expéditive face à une rivale d'abord apathique : 20 des 25 premiers points du match sont tombés dans son escarcelle! Mais l'Allemande, qui a chuté au 16e rang mondial après une saison 2017 ratée, a pratiquement retrouvé le niveau de jeu qui lui avait permis de gagner les Internationaux d’Australie et des États-Unis en 2016 et d'occuper la première place mondiale, a réagi.

La fin du match a tenu les spectateurs de la Rod Laver Arena en haleine. Les échanges ont été longs et acharnés, entre deux joueuses qui ne voulaient rien lâcher malgré la fatigue. «C'étaient des montagnes russes, mais je n'ai pas renoncé. Je dois dire que je suis très fière de moi», a dit Halep.

Quant à Wozniacki, elle s’est approchée du premier rang mondial, une position au classement qu’elle n’a pas détenue depuis six ans. Ce serait la plus longue période de temps entre deux passages au premier échelon depuis que le classement a vu le jour, en 1975.

Son beau parcours à Melbourne confirme son retour au premier plan après des saisons difficiles. En octobre, la Danoise avait enfin gagné son premier titre important, au Masters, à sa 12e année sur le circuit professionnel. Ce sera sa troisième finale majeure après celles perdues aux Internationaux des États-Unis en 2009 et 2014.