Mikhail Shestopalov représentera l’équipe nationale russe au Défi mondial junior A à Truro, en Nouvelle-Écosse.

Shestopalov avec les Russes au Défi mondial de hockey... junior A

Phénomène plutôt rare chez les Olympiques. À compter du 7 décembre, ils devront se débrouiller sans joueurs européens jusqu’au retour de la pause de Noël dans la LHJMQ.

Après avoir échangé Vitalii Abramov aux Tigres de Victoriaville, l’équipe gatinoise va perdre temporairement les services de Mikhail Shestopalov afin qu’il puisse représenter l’équipe nationale russe au Défi mondial junior A à Truro, en Nouvelle-Écosse, du 10 au 16 décembre prochains.

Âgé de 17 ans, l’attaquant des Olympiques est trop jeune pour être considéré pour le Championnat du monde junior, mais depuis l’an dernier, la Russie aime piger chez ses  jeunes joueurs évoluant au Canada pour former son club afin de participer au Défi mondial généralement réservé aux joueurs de calibre inférieur au junior majeur.

La fédération russe a donc approché les Olympiques afin d’obtenir la libération de Shestopalov pour ce tournoi. Le club gatinois pouvait difficilement refuser une telle expérience internationale à son joueur recrue.

« Shesto pourra se faire valoir dans le programme national russe. Ça sera une belle vitrine pour lui en prévision du Championnat du monde des moins de 18 ans. Depuis l’an dernier, la Russie vient piger des joueurs dans notre ligue pour le Défi mondial junior A. Quand elle en fait la demande, nous n’avons pas le choix d’accepter », a indiqué l’entraîneur-chef Éric Landry.

Après un lent début de saison où il a dû s’adapter au style de jeu nord-américain, Shestopalov a inscrit 10 points à ses 11 derniers matches. Il amorcera le prochain voyage des Olympiques au Cap-Breton le 7 décembre avant d’aller rejoindre l’équipe russe le 8 décembre à Truro. Il devrait rater cinq matches dont celui en plein air contre les 67’s d’Ottawa à la Place TD le 17 décembre.

De son côté, le directeur des opérations hockey des Olympiques, Alain Sear, compte se rendre au Championnat mondial junior à Buffalo pour essayer de trouver un joueur pour combler la perte de Vitalii Abramov.

« Les conditions sont difficiles en raison des règles en place, mais je vais tout faire pour essayer de trouver un joueur européen pendant le temps des Fêtes », a avancé Sear.