Vitalii Abramov serre Alex Breton dans ses bras après avoir éliminé les Olympiques vendredi.

Saison surprenante, enivrante, frustrante

ANALYSE / La 45e saison de l’histoire de la franchise des Olympiques de Gatineau dans la LHJMQ s’est terminée vendredi soir et elle aura été unique en son genre.

Confrontés au club à qui ils ont vendu leur meilleur joueur, les Olympiques avaient bien peu de chances de renverser les Tigres de Victoriaville au premier tour des séries éliminatoires, mais ils leur ont quand même livré toute une bataille.

D’abord surprenante, la saison 2017-18 des Olympiques est devenue complètement enivrante avec une énorme séquence de victoires après l’échange de Vitalii Abramov, pour ensuite prendre fin sous le signe de la frustration.

Les partisans, tout comme les entraîneurs, pourront toujours se poser la question. Qu’est-ce que cette bande de « survivants du hockey » aurait pu accomplir si elle n’avait pas été démantelée dans une saison où aucune équipe du circuit Courteau ne se démarquait du plateau ?

Sans véritable gardien numéro un, même l’Armada de Blainville-Boisbriand – champions de la saison régulière – ne forme pas une équipe parfaite cette saison.

En conservant le meilleur marqueur européen de l’histoire de la LHJMQ (Abramov), en gardant le deuxième meilleur franc-tireur de la ligue en date du mois de décembre (Mitchell Balmas) et en ne touchant pas au duo infernal d’Alex Breton et de Will Thompson à la ligue bleue, les Olympiques auraient pu lutter pour un huitième championnat au printemps 2018.

Le club a plutôt choisi de sacrifier son avenir à court terme en espérant pouvoir gagner son huitième titre dans trois ou quatre ans... si tous les morceaux tombent en place.

Si près du sommet

À la pause de Noël, malgré l’échange du magicien russe aux Tigres (derrière les Olympiques au moment de la transaction du mois de novembre), les Olympiques pointaient au deuxième rang du classement général de la LHJMQ, à deux points de l’Armada.

Ils formaient l’équipe qui avait accordé le moins de buts. Ils étaient en plein cœur d’une irrésistible poussée victorieuse qui s’est étirée sur plus d’un mois.

Mais parce que ses coffres étaient vides en raison des multiples achats des dernières saisons de l’ère Benoît Groulx, la direction de l’équipe a décidé de monnayer ses joueurs à plus forte valeur. Le capitaine Alex Breton a échappé à la grande liquidation par défaut. Malgré sa grande utilité chez les Olympiques, il demeurait un défenseur sous-estimé à travers la ligue et les offres n’ont pas été nombreuses pour ses services.

En faisant le plein de choix au repêchage, les Olympiques auront maintenant des munitions pour accélérer leur reconstruction, mais encore faudra-t-il sélectionner les bons joueurs. Parmi les joueurs acquis par le directeur des opérations hockey Alain Sear pendant la dernière période des transactions, peu ont démontré qu’ils allaient pouvoir remplacer les Balmas, Thompson ou Abramov.

L’attaquant Brandon Frattaroli et le défenseur Chris McQuaid représentent d’intéressants projets, mais Maxim Trépanier, acquis contre un choix de première ronde, n’a pas encore démontré qu’il pourra devenir un moteur offensif avec Shawn Boudrias la saison prochaine. Remarquez que deux blessures consécutives ont contribué à sa baisse de régime en fin de saison.

Attentes surpassées

Il faut aussi noter que les attentes n’étaient pas très élevées en début de saison. Le club avait commencé à liquider de bons éléments l’année précédente avec les transactions d’Alex Dostie, Nicolas Meloche et Mark Grametbauer. Le plan était assez clair pour l’année en cours. Abramov allait permettre aux Gatinois de renflouer leur banque de choix. Puis, l’éclosion de Mitchell Balmas et la progression fulgurante de Will Thompson ont permis à l’équipe d’aller chercher encore plus qu’anticipé sur le marché des transactions.

Malgré le surprenant début de saison et un mois de décembre infernal où ils ont gagné le cœur de leurs partisans en travaillant avec acharnement, les joueurs des Olympiques ont vécu une grande instabilité toute la saison. Gardera-t-on Abramov ? Gardera-t-on Balmas ? Ajouterons-nous des joueurs pour nous aider à aller jusqu’au bout ?

Finalement, l’équipe a été démembrée en fonction de l’avenir, mais pour les Olympiques, l’avenir ce n’est pas l’an prochain.

Il manque de valeurs sûres dans cette équipe et celles-ci seront probablement sacrifiées encore l’an prochain. Shawn Boudrias, Gabriel Bilodeau et Tristan Bérubé seront des joueurs sollicités. Dans ce contexte, l’équipe sera bien jeune en 2018-19. Trop jeune pour gagner immédiatement. Peut-être même trop jeune pour participer aux séries éliminatoires...

FAITS SAILLANTS DE LA SAISON DES OLYMPIQUES

Quelques dates importantes

– Mi-août : coup de théâtre au camp d’entraînement, Vitalii Abramov décide de rester à Columbus avec les Blue Jackets au lieu de venir à Gatineau.

– 27 septembre : Abramov retranché dans la LNH, il étudie ses options avant d’accepter de revenir à Gatineau dès le lendemain.

– 17 novembre : Après avoir inscrit le but gagnant contre Victoriaville, la veille, Abramov passe aux Tigres contre quatre choix au repêchage.

– 20 décembre : Mitchell Balmas échangé à Bathurst contre Dawson Theede et deux choix de première ronde.

– 31 décembre : Contre toutes attentes, les Olympiques sont au deuxième rang de la LHJMQ avec une fiche de 22-10-4.

– 4 janvier : Will Thompson passe aux Huskies contre Brandon Frattaroli et un choix de 2e ronde.

– 17 janvier : Rappelé d’urgence du midget AAA, Frattaroli inscrit trois points à son premier match.

– 17 mars : Les Olympiques terminent la saison au 11e rang avec une fiche de 32-27-9.

– 31 mars : Les Olympiques sont éliminés en cinq matches par les Tigres de Victoriaville. Abramov a le but gagnant. Il a inscrit 11 points dans la série pour envoyer son ancien club en vacances.


Pertes importantes :

Le capitaine Alex Breton et les attaquants de 20 ans Dawson Theede et Alexandre Landreville


Anciens Olympiques qui rayonnent :

Vitalii Abramov a terminé au deuxième rang des compteurs avec 104 points ; Alexandre Alain (Armada) a terminé au troisième rang (44 buts, 87 points) et Mitchell Balmas a inscrit 42 buts (6e meilleur franc-tireur).


Une question :

Est-ce que Mikhail Shestopalov sera de retour comme joueur européen ? Il a été le 11e compteur de l’équipe avec 25 points en 59 matches. Les attaquants européens doivent produire davantage, mais «Shesto» était une recrue de 17 ans.


Une donnée rassurante :

Il y a longtemps que les Olympiques n’ont jamais été aussi solides devant le filet. Tristan Bérubé aura 19 ans l’an prochain. C’est un vétéran établi. Creed Jones aura 18 ans. Il a démontré qu’il avait clairement sa place dans la LHJMQ. Rémi Poirier aura 17 ans. Il est à une victoire de mener les Cantonniers de Magog au championnat de la Ligue midget AAA du Québec.


Une grande surprise :

Pier-Olivier Lacombe, choix de 13e ronde en 2015, a été deuxième parmi les défenseurs recrues de la LHJMQ avec 34 points en 65 matches.


Trois progressions rapides :

Métis Roelens, Charles-Antoine Roy, Anthony Beauchamp.


Une prédiction du champ gauche :

Darien Kielb deviendra le digne successeur d’Alex Breton comme général de la défensive d’ici sa saison de 20 ans.


Prochain capitaine :

Jeffrey Durocher, Gabriel Bilodeau et Giordano Finoro seront des candidats.


Une bonne chose :

Pour la première fois en quatre ans, les Olympiques auront un choix de première ronde en 2018. Pas le leur. Ce choix viendra dans une transaction qui reste à compléter.


Une moins bonne :

À part Shawn Boudrias, les Olympiques n’ont pas d’autres joueurs établis sur le plan offensif.