Capitaine des Flames de Gatineau, Joey Brennan a pris le quatrième rang du classement des compteurs de la Ligue junior AAA du Québec avec une récolte de 26 buts et 107 points en 49 matches.

La fièvre des séries renaît à Buckingham

Pour la première fois depuis leur retour à la Ligue de hockey junior AAA du Québec il y a trois ans, les Flames de Gatineau feront une incursion dans le tableau des séries éliminatoires.

Après une première saison victorieuse ponctuée de plusieurs prix de reconnaissance au gala de fin d’année, les Flames (28-16-5) vont amorcer leur parcours éliminatoire contre les Panthères de St-Jérôme mercredi sur la route. Les partisans de hockey junior dans l’est de la ville ont été patients depuis l’exclusion des Mustangs de Gatineau de l’ancienne Ligue junior B de l’Est ontarien. Vendredi soir, ils pourront retomber dans la fièvre des séries au Centre sportif de Buckingham.

«Quand j’étais plus jeune, j’assistais aux matches des séries du junior B à Buckingham et c’était toujours impressionnant de voir la place remplie à craquer. Nous sentons l’engouement de nos partisans. Ça fait une couple de semaines que nous savons que nous allons participer aux séries et nous nous sommes préparés pour ça. Nous avons une bonne rivalité avec St-Jérôme. Ça va être plaisant de revivre l’ambiance des séries à Buckingham», a expliqué l’entraîneur-chef Jean-François Lavergne.

Les Panthères (34-13-2) ont amassé neuf points de plus que les Flames en saison régulière. Ils alignent un ancien capitaine de l’Intrépide, Nicholas Snow, qui a récolté 43 points en 41 matches cette année. Olivier Plourde, qui a impressionné lors d’un récent rappel avec les Olympiques, est aussi membre des Panthères. Leur attaque est menée par Raphaël Bastille, auteur de 91 points.

Sans le «MVP» de la ligue
Les Flames sont toujours privés de leur franc-tireur Philippe Pelletier-Leblanc, dont la saison a pris fin lors d’une vilaine chute en janvier. Ça n’a pas empêché le marqueur de 47 buts d’être élu le joueur le plus utile à son équipe au gala de la Ligue junior AAA en plus de faire partie de la première équipe d’étoiles. Joey Brennan demeure le moteur offensif des Flames avec une production de 107 points en 49 matches. L’attaquant de 20 ans a été choisi dans la deuxième équipe d’étoiles de la ligue avec le défenseur Marc-André Gauvreau et l’entraîneur-chef Jean-François Lavergne. Luc-André Mauzeroll a quant à lui reçu le titre du directeur général de l’année au gala Méritas.

«L’absence de Philippe nous fait mal. Le titre qu’il a gagné dit tout même si nous ne pouvons pas profiter de son utilité maintenant. Par contre, d’autres se sont levés pour prendre plus de responsabilités depuis sa blessure. On ne s’en cache pas. Les gens vont dire que les Panthères sont les favoris pour gagner cette série. Ils ont fini devant nous au classement. Ils ont gagné plus de matches contre nous, mais nous avons confiance. Nous savons que nous pouvons rivaliser avec eux. Tout peut arriver dans les séries. En séries, celui qui veut le plus finit souvent par gagner», lance Lavergne.

Si les deux clubs ont marqué sensiblement le même nombre de buts cette saison, les Panthères semblent avantagées devant le filet où ils ont accordé une cinquantaine de buts de moins. Mathieu Marquis a quitté les Flames pour rejoindre les Foreurs de Val-d’Or après les fêtes. Son substitut, Charles-Olivier Rancourt a abandonné l’équipe pour se concentrer sur ses études et Sandro Silvestre, acquis dans une transaction importante, ne s’est jamais présenté.

Alexandre Labrèche a donc fait un bond de gardien numéro trois à gardien numéro un très rapidement. «C’est un gardien d’Ottawa qui était aussi le troisième gardien de son équipe junior A à Kingston. Il est sorti de nulle part, mais il nous donne une chance de gagner. Nous formons une équipe. C’est à nous de nous arranger pour bien jouer devant lui», signale Lavergne.

Le hockey des séries sera de retour à Buckingham vendredi. Le Centre sportif accueillera le quatrième match de la série lundi. Si un sixième match était nécessaire, il serait joué à Buckingham le vendredi 23 mars.