Le Challenge de curling de Gatineau présentera sa neuvième édition du 18 au 22 octobre prochain. À l’arrière sur la photo, on aperçoit le directeur général de Curling Québec, Marc-André Robitaille et le directeur de succursale de Hewitt Équipement Limitée, Marcel Roy. Devant eux se trouvent deux des organisateurs, Richard Faguy et Dany Beaulieu.

Challenge de curling: avant-goût des JO à Gatineau

Pour la première fois en neuf ans, le champion olympique Brad Gushue fera l’impasse sur le Challenge de Gatineau.

Le nom du skip de Terre-Neuve ne se trouve pas parmi les 28 équipes inscrites en vue de cette étape outaouaise du World Curling Tour présentée du 18 au 22 octobre au centre sportif Robert-Rochon. Son équipe a remporté les éditions 2013 et 2015 du tournoi doté de bourses totalisant 54 000 $.

« Nous sommes un peu déçus que Gushue ne soit pas ici cette année, a avoué le directeur du tournoi, Dany Beaulieu.

«Il a sept à huit tournois avant les sélections olympiques. En ne venant pas ici, ça permet à son équipe d’avoir une pause d’une semaine. Il nous a dit par contre qu’il aimerait bien revenir, qu’il aime bien l’organisation et la qualité de nos glaces.»

Plusieurs autres grosses pointures ont toutefois répondu présentes. À commencer par le champion en titre du Challenge.

John Epping et ses coéquipiers occupent le sixième rang en ce moment au classement mondial. Ils seront les favoris face à trois quatuors déjà assurés de leur place aux prochains Jeux olympiques.

Champion du monde junior en 2013, l’Écossais Kyle Smith représentera la Grande-Bretagne en février à PyeongChang. Peter De Cruz, qui a gagné le bronze aux Mondiaux le printemps dernier, défendra les couleurs de la Suisse.

Finalement, Yusuke Morozumi a remporté la qualification olympique japonaise en vue des JO.

«Même sans Gushue, le calibre sera quand même bon. Nous sommes satisfaits», a soutenu Beaulieu, qui est responsable d’attirer les équipes à Gatineau.

Quatrième aux Jeux de 2014 à Sotchi, le Chinois Rui Liu a aussi confirmé sa présence au Challenge. Le quatuor du skip d’Aylmer, Jean-Michel Ménard, sera le favori de la foule.

«Ce sera son dernier tournoi préparatoire avant les pré-essais olympiques prévus en novembre à Summerside», a souligné Beaulieu, mardi, en point de presse.

La sélection finale canadienne en vue des JO aura lieu du 2 au 10 décembre au centre Canadian Tire, à Ottawa.

Quant au Challenge de Gatineau, il est organisé une fois de plus par le club de curling de Buckingham. Ses dirigeants ont annoncé que la neuvième édition sera présentée par Hewitt Équipement Limitée, qui devient le nouveau partenaire de l’événement.

En plus de son volet élite international, le tournoi aura une classe ouverte du circuit provincial sanctionné par Curling Québec. Il regroupera 32 équipes.

Un total de 150 parties de curling seront disputées sur cinq jours, dont 122 au centre sportif Robert-Rochon, situé dans le secteur Masson-Angers. Les 28 autres joutes auront lieu sur les surfaces du club de curling Buckingham, qui amorce la 99e saison de sa longue  histoire.