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Le Canadien ajoute six joueurs de centre à son organisation, dont Samuel Houde

DALLAS — Le Canadien de Montréal a fait le plein de joueurs de centre lors de la séance de sélection de la Ligue nationale de hockey tenue au cours du week-end au American Airlines Center.

Avec une banque de 10 choix modifiée en cours de route par diverses transactions, dont certaines pour des sélections l'année prochaine, le Tricolore a repêché six joueurs de centre samedi, dont le Québécois Samuel Houde en cinquième ronde, au 133e rang.

Le porte-couleurs des Saguenéens de Chicoutimi, qui n'avait pas fait le voyage à Dallas, est le premier joueur du Québec choisi par le Canadien depuis le défenseur Simon Bourque en sixième ronde du repêchage de 2015.

Originaire de Blainville, Houde a marqué 16 buts et récolté 16 mentions d'aide en 54 matchs l'an dernier.

Houde était tellement heureux de la tournure des événements qu'il s'est fait photographier avec un chandail du Canadien alors qu'il se trouvait à Lachenaie.

«J'étais sans mots. Je viens de Montréal, c'est l'équipe de ma jeunesse, que je regardais quand j'étais jeune. C'est la plus grande organisation de l'histoire de la Ligue nationale de hockey», a raconté Houde en entrevue téléphonique avec La Presse canadienne.

Les autres joueurs de centre choisis par le Canadien sont le Suédois Jacob Olofsson, en deuxième ronde, Cameron Hillis, un produit du Storm de Guelph, en troisième ronde, Allan McShane, des Generals d'Oshawa, en quatrième ronde, Cole Fonstad, des Raiders de Prince Albert, en cinquième ronde, et Brett Stapley, de la Ligue junior de la Colombie-Britannique, en septième ronde.

Ces six centres s'ajoutent à Jesperi Kotkaniemi, un attaquant de six pieds, deux pouces et 181 livres choisi au troisième rang vendredi soir.

«C'est une priorité, a déclaré Trevor Timmins, responsable du recrutement chez le Canadien, à l'issue des sept rondes du repêchage.

«Vous regardez ce qui se passe à travers la ligue et les joueurs de centre ont une grande importance. Non seulement ça, mais un joueur de centre peut être déplacé à l'aile. Certains des joueurs de centre que nous avons repêché ont également joué à l'aile. C'est plus facile de déplacer un centre à l'aile que d'essayer de transformer un ailier en joueur de centre à cet âge.»

Par ailleurs, le Canadien a employé le 71e choix, acquis quelques instants plus tôt des Oilers d'Edmonton, pour sélectionner Jordan Harris, un défenseur gaucher de cinq pieds, 10 pouces et 179 livres, originaire du Massachusetts.

En quatrième ronde, le Canadien a ajouté Jack Gorniak, un ailier gauche de cinq pieds, 11 pouces et 177 livres qui provient du Wisconsin.

À l'issue du repêchage, le Canadien a annoncé qu'il avait acquis le choix de cinquième tour des Oilers d'Edmonton en 2019, en retour des droits du gardien Hayden Hawkey.

Un autre Finlandais

En début de journée samedi, le Tricolore avait ajouté deux Européens à sa banque d'espoirs en sélectionnant le Finlandais Jesse Ylonen et le défenseur russe Alexander Romanov avec ses deux premiers choix de la deuxième ronde.

Réclamé au 35e rang, Ylonen est un ailier droit de six pieds et 167 livres qui a récolté 14 buts et 13 mentions d'assistance en 48 matchs à Espoo. Il était classé au 28e échelon parmi les patineurs internationaux selon la Centrale de recrutement de la LNH.

«C'est un jeune joueur doté d'une vitesse phénoménale. Il joue à un rythme très rapide. C'est un jeune que nous aimons beaucoup», a déclaré Timmins.

Visiblement plus timide et moins volubile que Kotkaniemi, Ylonen s'est dit excité de se joindre au Canadien et de se retrouver dans la même organisation que son compatriote.

«Je pense qu'ils aiment mon coup de patin et mes habiletés, a déclaré Ylonen au sujet des dirigeants du Tricolore, qu'il a rencontrés au cours des derniers jours à Dallas.

«D'ici deux ou trois ans, j'espère jouer un rôle offensif avec l'équipe.»

Romanov, choisi au 38e rang, est un défenseur gaucher de cinq pieds, 11 pouces et 185 livres qui a récolté sept buts et sept mentions d'aide en 37 matchs avec le CSKA 2 l'an dernier.

Au Championnat mondial des moins de 18 ans, il a obtenu un but et deux mentions d'aide en cinq rencontres.

Selon Timmins, c'est un joueur auquel le Canadien tenait absolument.

«Tout le monde était excité à notre table, a-t-il raconté. Il est l'un des joueurs que nous avons invités à notre camp d'évaluation en Suède. Il va vous rappeler un peu [Alexei] Emelin, mais un Emelin avec une tonne d'énergie. Attendez de le voir. Il joue déjà comme un professionnel. Il joue avec vitesse et déplace la rondelle rapidement. Je doute qu'il aurait encore été disponible lors de notre choix suivant [56e]. Nous tenions à le repêcher.»

Le choix de Romanov peut surprendre un peu, compte tenu du fait qu'il occupait le 115e rang parmi les patineurs internationaux et qu'il avait glissé de sept échelons depuis la publication du rapport de mi-saison. C'est le dernier des soucis de Timmins.

«La Centrale, c'est la 32e équipe. Il y a 31 autres équipes sur le plancher et chacune a sa liste. C'est la raison pour laquelle nous avons du personnel, pourquoi nous faisons le travail. Nous consacrons beaucoup d'effort, de temps, et nous dépensons beaucoup d'argent pour faire nos devoirs et organiser notre propre camp d'évaluation pour les joueurs qui ne sont pas invités», a répondu Timmins.

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Bergevin ne prévoit pas échanger son 3e choix

DALLAS — Marc Bergevin ne semble pas destiné à se départir de sa sélection de troisième rang lors de l’encan annuel de la LNH, cette fin de semaine à Dallas. En fait, si un de ses homologues est prêt à dialoguer, il tentera d’obtenir vendredi au moins un autre choix de première ronde.

«Au moment où l’on se parle aujourd’hui, je penche plus vers la patience que faire un changement à court terme. La possibilité que l’on échange le choix numéro 3 est très, très, très mince», a fait savoir Bergevin à la sortie d’une réunion des directeurs généraux de la LNH, jeudi.

«Dans le passé, des joueurs-clé ont été choisis tôt au repêchage», a ajouté Bergevin quelques minutes plus tard. «Alors, on envisage aller chercher un bon joueur-clé, et ça va être important pour l’avenir de l’organisation.»

Dans l’éventualité où Bergevin maintient cette ligne directrice, trois noms sont particulièrement mentionnés du côté du Canadien avec le troisième choix. Il s’agit de l’ailier droit tchèque Filip Zadina (Mooseheads d’Halifax), de l’ailier gauche américain Brady Tkachuk (Boston University) et du  centre finlandais Jesperi Kotkaniemi (Assat de Pori). Les deux premiers ont 18 ans, tandis que Kotkaniemi célébrera son 18e anniversaire de naissance le 6 juillet.

Chacun à leur façon, Zadina, Tkachuk et Kotkaniemi répondent à des besoins importants chez le Tricolore. Zadina est reconnu comme un marqueur de qualité, et plusieurs le croient capable d’aider une équipe de la LNH dès la saison prochaine. Il en va de même de Tkachuk, un joueur doté d’une charpente imposante et reconnu pour son leadership.

Quant à Kotkaniemi, il a gagné trois rangs au classement des patineurs internationaux de la Centrale de recrutement de la LNH entre la mi-chemin de l’année et la fin de la saison, passant de la neuvième à la sixième place. Par contre, aussi alléchant soit-il, surtout pour une formation désespérément à la recherche d’un éventuel centre numéro un comme le Canadien, Kotkaniemi devra probablement patienter un an ou deux avant de faire son arrivée dans la LNH.

En fin de compte, a déclaré Bergevin, l’important est d’évaluer le joueur en fonction de ce qu’il apportera d’ici quatre ou cinq ans, peu importe son niveau actuel et sa position. «C’est certain que le talent est très important, mais la position aussi. On sait qu’il y a des positions qui sont plus difficiles à combler. Chez toutes les organisations, le but d’un repêchage, c’est d’évaluer le joueur à long terme et ce qu’il va devenir.»

Beaucoup d’appels

Par ailleurs, l’imposante banque de quatre choix de deuxième ronde ouvre la porte à une transaction qui pourrait permettre au Tricolore de sélectionner un autre espoir au premier tour. Bien sûr, Bergevin devra trouver un partenaire pour mettre pareil projet à exécution.

«C’est une bonne possibilité», a-t-il reconnu. «Je vais écouter. À cause des quatre choix de deuxième ronde, on va avoir beaucoup d’appels. En bout de ligne, on verra ce qui est disponible, si un joueur glisse et qu’on pense qu’on devrait le chercher. C’est certain qu’on va être très occupé demain, et surtout samedi.»

En ce qui concerne l’autre grand dossier dans la cour du Canadien, celui entourant l’avenir du capitaine Max Pacioretty, Bergevin a été bref. Tellement qu’il n’a pas voulu dire s’il avait reçu des appels à son sujet. «Il est avec le Canadien de Montréal, et on va de l’avant», a-t-il déclaré.

Détendu et de bonne humeur, Bergevin aborde le repêchage avec optimisme. «Avec le troisième choix et les quatre choix de deuxième ronde, pour nous et pour les partisans, c’est une période excitante.»

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TREVOR TIMMINS ET LE «SECRET» ZADINA

Trevor Timmins s’était résenté devant les journalistes avec la ferme intention de garder aussi secrètes que possible les intentions du Canadien, qui possède le troisième choix de la première ronde du repêchage de la LNH, vendredi. C’est ce qu’il a fait. Toutefois, il a quand même pris quelques instants pour faire l’éloge de Filip Zadina. Le grand patron du recruement du Canadien s’est notamment lancé dans un bref exercice comparatif avec le repêchage de 2005. «Je vais retourner au jour où nous avons choisi Carey Price au cinquième rang. Il s’agissait d’une importante décision, car, à l’époque, nous avions une assez bonne profondeur dans les buts. En Carey Price, nous avons sélectionné quelqu’un qui nous pensions allait devenir un joueur de concession», a-t-il tout d’abord déclaré . «Aujourd’hui, je regarde le troisième choix, et c’est une position assez difficile parce qu’il y a beaucoup de bons joueurs à des positions différentes, des joueurs différents. Et Zadina fait partie du groupe. Il est l’un de ces joueurs», a-t-il aussitôt ajouté. «Il est tout un joueur de hockey. Il est un marqueur. Il peut marquer des buts aussi bien que n’importe qui. J’aime le joueur de hockey et j’aime la personne», a lancé Timmins en souriant, à une autre question au sujet de Zadina (6’, 197 lb), qui s’est mis en évidence avec les Mooseheads de Halifax avec 44 buts et 38 aides en 57 matchs. Si le CH le réclame, il sera le premier joueur issu de le LHJMQ à être sélectionné par le Tricolore depuis Simon Bourque (6e ronde) en 2015. «Nous accordons toujours beaucoup d’importance aux joueurs de la LHJMQ», s’est défendu Timmins, qui se dit conscient de l’expertise de Dominique Ducharme et de Joël Bouchard, deux nouveaux venus dans l’organisation du CH.

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Contrat de deux saisons pour Domi avec le CH

MONTRÉAL — Le Canadien a annoncé une entente de deux saison avec l'attaquant Max Domi, samedi.

Le contrat est d'une valeur annuelle moyenne de 3,15 millions $ pour l'attaquant de 23 ans, acquis des Coyotes de l'Arizona, en retour de l'attaquant Alex Galchenyuk.

Domi a été choisi 12e au total en 2013, par le club du désert. La saison dernière, il a amassé neuf buts et 45 points, prenant part à tous les matches des Coyotes.

En 222 matchs dans la LNH, tous avec les Coyotes, Domi a inscrit 36 buts et récolté 135 points.

Galchenyuk en est à 108 filets en 418 matches, dont des saisons consécutives de 20 et 30 buts, à compter de 2014-15. La saison dernière, il a inscrit 19 buts et 51 points, en 82 matches.

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Le Tricolore échange Galchenyuk

MONTRÉAL — Autre été, autre échange majeur pour le directeur général Marc Bergevin, alors que le Canadien de Montréal a fait l’acquisition de l’attaquant Max Domi des Coyotes de l’Arizona, vendredi soir, en retour d’Alex Galchenyuk.

Deux ans après avoir expédié le défenseur P.K. Subban aux Predators de Nashville en retour du défenseur Shea Weber, et un an jour pour jour après avoir acquis l’attaquant Jonathan Drouin du Lightning de Tampa Bay contre le défenseur Mikhail Sergachev, Bergevin a décidé de brasser les cartes une autre fois.

Domi est âgé de 23 ans et avait été choisi par les Coyotes au 12e rang de l’encan de 2013. Il a disputé 222 parties dans la LNH et a inscrit 36 buts et 99 aides.

La saison dernière, Domi a marqué neuf buts et 36 aides en 82 matchs. L’ailier de cinq pieds 10 pouces et 195 livres écoulait la dernière campagne à son contrat de recrue et il pourrait devenir joueur autonome avec compensation le 1er juillet.

«Parfois dans cette ligue, il faut donner quelque chose pour obtenir quelque chose, a dit le directeur général des Coyotes, John Chayka, lors d’une téléconférence. Max est un jeune joueur très talentueux et nous espérons que les deux équipes seront satisfaites.»

Sur la scène internationale, Domi a remporté l’or au Championnat mondial junior de 2015 avec le Canada. Il a également mis la main sur la médaille d’argent en 2016 à ce même tournoi.

Il est le fils de l’ancien dur à cuire Tie Domi.

Domi doit participer à une téléconférence samedi à 13h. Bergevin prendra la parole une heure plus tôt, au Centre Bell.

De son côté, Galchenyuk avait été sélectionné au troisième rang du repêchage de 2012 par le Tricolore. En 418 rencontres avec le Canadien, il a accumulé 108 buts et 147 aides. Il a ajouté quatre buts et neuf aides en 28 matchs de séries éliminatoires.

Âgé de 24 ans, Galchenyuk a connu ses meilleurs moments en 2015-16, quand il a inscrit 30 buts et 56 points en 82 matchs.

Galchenyuk avait signé un contrat de trois saisons et 14,7 millions $ US avec le Canadien l’été dernier, alors qu’il était joueur autonome avec compensation.

Le Canadien avait repêché Galchenyuk dans l’espoir qu’il devienne un centre de premier trio. Pour faciliter son intégration dans la LNH à son arrivée à 18 ans, l’entraîneur-chef de l’époque Michel Therrien avait préféré le faire jouer comme ailier. Son retour au centre a tardé et après quelques expériences en 2015-16 et 2016-17, il est retourné jouer à l’aile la saison dernière sous les ordres de Claude Julien.

«Il a connu du succès comme centre [...] et je ne pense pas que nous aurions fait cet échange si nous ne pensions pas qu’il avait les habiletés pour jouer au centre», a affirmé Chayka.

C’est Drouin qui a hérité de la chaise de Galchenyuk la saison dernière, avec des résultats mitigés.

Pour sa part, Domi a été employé comme centre par moments la saison dernière chez les Coyotes, après avoir été limité au rôle d’ailier lors de ses deux premières saisons dans la LNH.