Matthew Maggio (16) a vu son coéquipier Cameron Tolnai marquer son premier but de la saison contre les IceDogs du Niagara à la Place TD vendredi. Âgés de 16 ans, ils sont les cadets des 67’s d’Ottawa.

Des cadeaux de Noël profitables aux 67’s

Le père Noël a été généreux pour André Tourigny cette année.

En revenant de la Mauricie, où il a passé quelques jours en famille, deux beaux cadeaux attendaient l’entraîneur-chef des 67’s d’Ottawa à la Place TD. Graeme Clarke et Kody Clark, absents pendant des périodes respectives de 13 et sept matches, étaient dans le vestiaire et prêts à revenir au jeu pour un duel entre les deux meilleures équipes de la conférence de l’Est de la Ligue de l’Ontario (LHO).

Les deux attaquants de premier plan n’ont pas déçu la plus imposante foule de la saison à la Place TD vendredi. Clark a compté le dernier but des 67’s préparé par Clarke dans une victoire de 4-1 contre les IceDogs du Niagara. Victimes de l’explosion offensive des 67’s (26-6-4) en troisième période, les visiteurs se sont inclinés pour la première fois en neuf matches.

Devant le filet, Cédrick Andrée a poursuivi son travail colossal en l’absence de Michael DiPietro, qui participe au Championnat mondial junior à Victoria/Vancouver. Au grand plaisir des 5421 spectateurs, le gardien d’Orléans a été la première étoile de l’après-midi en repoussant 30 des 31 tirs des IceDogs (20-8-5).

Offensivement, Cameron Tolnai a profité de l’énergie générée par la foule pour inscrire son premier but en carrière dans la LHO. Sur un jeu orchestré par Samuel Bitten, le premier choix du club en 2018 a ouvert la marque en fin de deuxième période.

« Ça fait du bien de mettre cette étape importante de ma carrière de côté. Je viens de libérer une tonne de pression. Il y avait beaucoup de monde dans les gradins. J’entendais crier et hurler. C’est toute une sensation. Mon frère jumeau, qui a aussi été repêché par les 67’s (un gardien), m’a fait la vie dure à Noël parce que je n’avais pas encore compté. Il va devoir changer sa chanson maintenant ! »

L’attaquant de 16 ans avait déjà amassé cinq mentions d’aide cette saison, mais il a enfin brisé la glace à son 30e match.

Prolifique marqueur au niveau midget AAA, Tolnai n’avait pas trop de misère à trouver le fond du filet. Il avait inscrit 31 buts et 80 points en 35 matches avec les Rangers d’Oakville. « La transition au junior a été difficile. L’an dernier, j’arrivais à m’imposer grâce à mon physique, mais ici, tout le monde est aussi imposant que moi, mais surtout plus fort », dit le jeune homme de 6’1’’ et 180 livres.

Felhaber compte encore

Tye Felhaber, auteur d’un but dans un 10e match de suite vendredi, aura été celui qui a donné la victoire aux 67’s en ne mettant que 26 secondes pour répliquer au but de Philip Tomasino en troisième période. Il a beau revendiquer 38 buts de plus que Tolnai, le vétéran de 20 ans était soulagé pour le cadet de l’équipe.

« Cameron travaille fort. Il a été un joueur important dans les trois zones cette saison. Je suis content qu’il ait pu célébrer son premier but devant une aussi bonne foule. Son but est arrivé à un bon moment en plus », a dit celui qui a compté 15 fois à ses 10 derniers matches.

Gros noms absents

Noel Hoefenmayer a été l’autre marqueur des vainqueurs, qui se débrouillaient toujours sans Marco Rossi (blessé) et Sasha Chmelevski (équipe américaine junior) pour affronter les IceDogs, eux aussi privés de leur meilleur compteur. Jason Robertson est coéquipier de Chmelevski au Championnat mondial junior.

Même si les deux clubs devaient composer avec des absents de taille, André Tourigny a salué les retours des deux Clark(e).

« Ça fait du bien de revoir Kody et Graeme. Ils ont ajouté de la profondeur à notre club. Nous avons pu raccourcir les présences de nos joueurs sur la patinoire. Nous avions plus d’énergie. C’était notre premier match en 10 jours et nous avons bien joué dans les circonstances. Et Tye Felhaber a continué de faire de la magie en marquant un autre but important. Il fait la différence pour nous. Il marque des buts à des moments clés. »