Je veux tout savoir: la température des étoiles

QUESTION : est-ce que les étoiles sont plus chaudes que le Soleil? — Romie

RÉPONSE : Ça dépend lesquelles. Le Soleil est lui-même une étoile, et une étoile assez moyenne, d’ailleurs. Il produit de l’énergie (ou de la chaleur, si l’on préfère) grâce aux réactions nucléaires qui ont lieu dans son noyau. À la surface du Soleil, la température est de «seulement» 5500 degrés Celsius (°C), mais au milieu, elle atteint les 15 millions °C! Par comparaison, la température d’un four comme ceux qu’on a à la maison tourne autour de 260 °C…

Maintenant, en général, plus une étoile est grosse, mieux se font les réactions nucléaires dans son noyaux, et plus elle est chaude. Or, comme notre Soleil est une étoile «moyenne», cela signifie qu’il existe des étoiles plus chaudes que lui, mais d’autres qui sont plus froides aussi.

Ainsi, les plus petites étoiles connues sont les «naines rouges». Elles sont environ 10 fois plus petites que le Soleil et la température à leur surface est de moins de 2000 °C — c’est moins de la moitié des 5500 degrés du Soleil. Ces naines rouges, notons-le, sont les étoiles les plus nombreuses, du moins dans notre galaxie mais, comme elles ne sont pas très brillantes, on ne les voit pas facilement.

À l’opposé, il existe aussi des étoiles beaucoup plus massives que le Soleil. Par exemple, l’étoile appelée Thêta d’Orion C, est 40 fois plus massive que le Soleil et la température à sa surface est d’environ 38 000 degrés, soit presque sept fois plus chaud que «notre» étoile à nous! Les étoiles comme celle-là, que l’on appelle «de type O», sont très rares.

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