L'équipe cubaine qui fait le tour de la Ligue Can-Am a quitté Ottawa avec seulement une victoire. Elle a battu les Champions 12-0 samedi.

Le chef, le vétéran et la recrue

Ce fut, sans l'ombre d'un doute, la plus belle fin de semaine de la jeune histoire des Champions d'Ottawa. En prime, elle a pris fin sur une note plus que positive. Avec une victoire de 6-3, dimanche, les joueurs du gérant Hal Lanier ont remporté leur série contre l'équipe nationale cubaine, deux victoires contre une.
Cette victoire fut celle de trois joueurs : le chef de file, le vétéran et la verte recrue.
Le chef de file, c'est Sébastien Boucher. Toujours importuné par une blessure à l'épaule droite, le Franco-Ontarien a continué d'aider son équipe avec son bâton. Il a frappé trois coups sûrs en quatre présences à la plaque. En cinquième manche, il a frappé un retentissant circuit au champ droit pour permettre à son équipe de compléter une belle remontée. Il a produit trois points dans cette rencontre.
Le vétéran, c'est Alexander Malletta. Le premier but de 39 ans, qui a été prêté aux Champions pour la saison par la Fédération de baseball cubaine, a lui aussi produit trois points dans la victoire.
« Il affrontait ses amis, ses anciens coéquipiers de l'équipe nationale. Je suis convaincu que ça lui a donné une petite source de motivation supplémentaire », indique Lanier.
Malletta n'a pas été foutu d'obtenir un seul coup sûr à ses 18 premières présences au bâton dans la Ligue Can-Am. Depuis le jour où il a trouvé un moyen de briser la glace, il frappe pour près de ,350.
« Il a commencé à nous montrer de quel bois il se chauffe dans notre dernier voyage. C'est agréable de le voir connaître autant de succès à la maison. »
« Je me sens bien, man »
Boucher et Malletta ont pu produire ces points parce qu'une recrue a bien su mettre la table.
Le joueur d'avant-champ Mike Mastroberti a été mis sous contrat par Ottawa la semaine dernière. Quand il s'est pointé au parc RCGT, en matinée, il a découvert qu'il occuperait le tout premier rang de l'ordre offensif pour son premier match en carrière.
Il a complété sa journée de travail avec trois coups sûrs et deux points marqués.
« Je me sens tellement bien, man. Le simple fait d'obtenir une opportunité, c'est extraordinaire », a-t-il déclaré, alors qu'il s'apprêtait à quitter le terrain au terme d'un premier bain de foule avec ses fans.
Lanier a placé Mastroberti au premier rang de l'ordre offensif même s'il ne savait à peu près rien de lui. « On m'a dit qu'il a frappé pour ,363 avec 63 points produits et 16 buts volés dans les rangs collégiaux. J'ai parlé à son dernier entraîneur. Il avait de bien belles choses à dire à son sujet », résume le gérant.
Le jeune homme de 23 ans, qui vient de compléter son stage collégial à l'Université Southern New Hampshire, a l'avantage d'assez bien connaître la Can-Am. « J'ai grandi au New Jersey. J'allais voir les Jackals jouer assez régulièrement quand j'étais petit. Mon oncle Joey était l'aumônier de l'équipe à une certaine époque. Je l'accompagnais au stade. Je connaissais tous les joueurs. J'aimais vraiment ça. »
On peut comprendre son enthousiasme. Les Champions rendront justement visite aux Jackals le week-end prochain. Mastroberti aura la chance de se produire « devant toute ma famille. »
Car il aura d'autres opportunités de jouer. « Je dois commencer à donner des congés à certains de mes vétérans. Des petits bobos commencent à sortir chez ceux qui jouent chaque jour », note Lanier.
« Un beau spectacle » pour les partisans
En tout, 16 386 personnes ont franchi les tourniquets du parc RCGT, ce week-end, pour assister aux parties historiques de l'équipe nationale cubaine au Canada.
Les Champions ont franchi le plateau des 5000 billets vendus vendredi, samedi et dimanche.
« Tout le monde aime voir des gradins bien remplis », reconnaît Hal Lanier.
« Je suis surtout content d'avoir livré un beau spectacle aux fans qui se sont déplacés dimanche. Parce que samedi, ce n'était pas beau à voir... »
Samedi, les représentants des Caraïbes n'ont pas eu trop de mal à s'imposer. Ils ont signé une victoire de 12-0.
Avec les excellents résultats du week-end, les Champions ont officiellement franchi le plateau des 50 000 billets vendus cette saison. Ils ont pris le premier rang dans la Ligue Can-Am au chapitre des assistances.
Le long séjour à domicile de l'équipe se poursuivra mardi. Elle recevra, pour la première fois de la saison, la visite des Aigles de Trois-Rivières.