C’est sur ce court d’un bâtiment de St. Stephen, au Nouveau-Brunswick, qu’aurait été joué le premier match de basketball, le 17 octobre 1893. L’historique parquet a été retrouvé lors du nettoyage qui a suivi un incendie survenu dans l’édifice, en 2010.

Le plus vieux court de basketball au monde serait au Nouveau-Brunswick

ST. STEPHEN — Pendant des années, le «court perdu» de basketball était caché sous un tapis bleu terne au dernier étage d’un immeuble anonyme qui, au fil du temps, a abrité une imprimerie, une salle de danse et un cellier. Mais en 2010, quand un incendie a endommagé le bâtiment historique de St. Stephen (N.-B.), le trésor enfoui a été découvert lors du nettoyage.

«À l’étage, il y avait du tapis partout sur le plancher du gymnase et en tirant le tapis, par Dieu, il était là; tout en bois franc», a expliqué Peter Corby, le président du groupe sans but non lucratif Canada 1st Basketball. «C’est le court perdu.»

Il est maintenant au centre d’un débat transatlantique. Le court serait le plus vieux terrain de basketball du monde, s’il faut en croire M. Corby, qui dirige un groupe qui espère préserver le court du Nouveau-Brunswick. Le premier match y aurait été joué le 17 octobre 1893.

Cette affirmation a déclenché un bras de fer international avec des historiens qui prétendent que Paris a le plus ancien terrain de basketball encore en usage. C’est là, dans le sous-sol d’un YMCA parisien, qu’on aurait joué au basketball en décembre 1893, quelques années seulement après l’invention du sport.

«Je suppose que Donald Trump appellerait ça une fausse nouvelle!» a plaisanté M. Corby lors d’une entrevue depuis son domicile de Fredericton. «Nous jouions au basketball des mois avant ce qu’ils prétendent. Nous l’avons étudié et nous avons fait des recherches avec nos journaux locaux et le YMCA [...] Notre date est bien antérieure à leur date.»

Construit par un élève de James Naismith

Ancien directeur sportif et enseignant, M. Corby relie l’histoire du court à l’un des joueurs originaux du jeu, Lyman Archibald, un Canadien qui a étudié à l’École de formation YMCA du Massachusetts sous la direction de James Naismith, l’inventeur du basketball.

Selon Historica Canada, Naismith était à la recherche d’un sport récréatif intérieur lorsqu’il enseignait au YMCA de Springfield. Il a créé un jeu qui utilisait des paniers de pêche en bois, un ballon et 13 règles régissant la course avec le ballon, le trébuchement et les bousculades.

Un grand nombre de ses étudiants sont rentrés au Canada, aidant à propager le jeu à travers le pays. Le jeu s’est enraciné à St. Stephen quand Archibald, qui était originaire de la Nouvelle-Écosse, a été nommé directeur du YMCA local, où il a présenté le basketball à la petite communauté, qui compte aujourd’hui 4600 personnes.

Cooperstown canadien

M. Corby et son groupe travaille avec le propriétaire actuel du bâtiment, le Centre de formation professionnelle de St. Croix, afin de trouver un moyen de l’acheter et de le transformer en musée du patrimoine de basketball. Ils ont un peu moins de deux ans pour rassembler assez d’argent.

Le travail fait partie du rêve de M. Corby et de son groupe de célébrer à la fois le basketball et le rôle crucial du Canada à ses débuts, un peu comme Cooperstown, dans l’État de New York, l’a fait avec son Temple de la renommée du baseball. «Il n’y a aucun bâtiment physique au Canada qui abrite un temple de la renommée du basketball canadien.»